La semilla número 8 en el oeste se abre mientras la carrera de playoffs se calienta

De cara al receso del Juego de las Estrellas, parecía que los Grizzlies de Memphis tenían un control firme sobre la octava semilla en la Conferencia Oeste. Una semana más tarde, parece que hasta seis equipos están corriendo en el último puesto en el grupo de postemporada de Occidente.

Memphis ha salido del descanso golpeado y en una racha perdedora de tres juegos. Jaren Jackson Jr. está inactivo durante al menos dos semanas debido a un esguince de rodilla y Brandon Clarke se unió a él en el estante con un hematoma cuádruple derecho. Justise Winslow, quien fue adquirida en la fecha límite de intercambio para iniciar al delantero Jae Crowder, aún no ha hecho su debut en los Grizzlies, ya que continúa lidiando con una lesión en la espalda que lo ha afectado toda la temporada.

Todas las lesiones han dejado a Memphis con poca mano al frente y confiando en las copias de seguridad para jugar minutos clave.

Además, los Grizzlies tienen el calendario de cierre más difícil de la NBA. Los oponentes de Memphis en sus últimos 25 juegos tienen un porcentaje de victorias combinado de .554. El tramo incluye juegos contra los Milwaukee Bucks y Los Angeles Lakers (los líderes de cada conferencia), dos juegos contra los Toronto Raptors y un juego cada uno contra los Boston Celtics y Denver Nuggets.

Los jóvenes Grizzlies han sido una sorpresa hasta este momento en la temporada, pero esperar y llegar a los playoffs podría ser un shock aún mayor en este momento.

Luchando detrás de Memphis hay una colección de equipos que han estado allí antes y unos pocos que no han olfateado la postemporada en años. Hay cinco equipos entre 2.5 y 4.5 juegos atrás y a todos les quedan 24 o 25 juegos por jugar.

A pesar de una serie de lesiones propias, los Portland Trail Blazers se han quedado y siguen a los Grizzlies por 2.5 juegos entrando en juego el martes por la noche. Damian Lillard está fuera por unas semanas, y los grandes Jusuf Nurkic y Zach Collins aún no tienen fechas de regreso, pero Terry Stotts ha mantenido a flote a los Blazers.

C.J. McCollum lleva la carga de anotación y el resurgimiento de Carmelo Anthony lo ha visto asumir un papel ofensivo más grande en las últimas dos semanas. Hassan Whiteside continúa jugando bien como el único centro saludable en la lista, y Trevor Ariza ha agregado un elemento defensivo desde que fue adquirido a fines de enero.

A diferencia de los Grizzlies, los Trail Blazers se benefician de su horario de cierre. Obtuvieron el quinto lote más fácil de la liga en sus últimos 24 juegos. Portland aún tiene partidos contra Golden State, Cleveland, Minnesota (dos veces) y Atlanta. Esas son muchas victorias que los Blazers deberían poder depositar.

Hablando de horarios fáciles, los New Orleans Pelicans han vuelto a la carrera detrás del tercer calendario más fácil para cerrar la temporada. Cleveland, dos juegos cada uno contra Atlanta y Minnesota y un juego contra Nueva York están disponibles para los Pels.

Además, ningún equipo ha recuperado más jugadores de una lesión que Nueva Orleans. Toda su lista está lista para esta carrera, incluida la sensación de novato Zion Williamson. Y si los pelícanos pueden enganchar las ocho semillas, es probable que coincidan con los Lakers. ¿A quién no le gustaría ver eso en la primera ronda?

Justo detrás de los pelícanos están los San Antonio Spurs. ¿Por qué deberíamos seguir monitoreando a los sorprendentemente decepcionantes Spurs? Porque han llegado a la postemporada por un récord 23 veces seguidas.

El desafío para Gregg Popovich al extender esa racha es obtener la producción de alguien que no sea LaMarcus Aldridge y DeMar DeRozan. Ha sido un poco confuso para San Antonio de noche a noche como para cualquiera que se haya presentado en torno a dos ex All-Stars.

Los Spurs también se beneficiarán de un calendario fácil para terminar el año, ya que tienen el sexto calendario más fácil. Al igual que sus competidores para el último puesto de playoffs en el Oeste, San Antonio puede darse un festín en un par de juegos contra los Timberwolves, así como dos contra los Warriors. A diferencia de sus compañeros, los Spurs han sido en su mayoría saludables esta temporada, por lo que realmente solo necesitan minutos productivos de los jugadores que han estado allí, hecho eso.

Otros dos equipos se recuperaron inesperadamente en la conversación de playoffs: los Sacramento Kings y los Phoenix Suns. Los Kings dijeron recientemente que estaban haciendo un esfuerzo de playoffs. Han ido 6-4 en sus últimos 10 juegos y también tienen un calendario de cierre fácil. Tienen a los Warriors y Cavaliers dos veces cada uno y un juego contra los Wolves.

Sacramento ha trabajado en lesiones durante toda la temporada, ya que rara vez han tenido su rotación completa al mismo tiempo. Luke Walton recientemente barajó la alineación cambiando a Buddy Hield al papel de sexto hombre e insertando a Bogdan Bogdanovic en el grupo inicial. Eso ha traído algo de equilibrio a ambas unidades. Bogdanovic les da a los abridores otro jugador que puede crear una ofensiva desde el rebote junto a De’Aaron Fox, mientras que Hield es una ofensiva instantánea desde el banquillo.

Los Suns no son ajenos a no tener disponible su complemento completo de jugadores. Monty Williams se ha mezclado y combinado con las lesiones y la suspensión de 25 juegos de DeAndre Ayton a principios de la temporada. Ahora que Phoenix está completamente saludable, están jugando su mejor pelota del año. Devin Booker se ha convertido en un All-Star y la defensa mejorada de Ayton coincide con su terrible ofensiva.

Con veteranos sólidos como Ricky Rubio y Aron Baynes, los Suns tienen jugadores que saben lo que es hacer un empuje a los playoffs. El desafío para Phoenix, como Sacramento, es compensar no solo el déficit de 4.5 juegos en la clasificación, sino también escalar varios otros equipos.

Durante un tiempo parecía que la imagen de los playoffs en ambas conferencias estaba cerrada, menos la siembra. Con los Grizzlies precoces volviendo a la manada y los equipos detrás de ellos beneficiándose de los horarios y una mejor salud, podríamos tener una verdadera carrera de playoffs en nuestras manos después de todo.

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