La historia interna del viaje de Collin Morikawa a la cima del golf profesional

La historia interna del viaje de Collin Morikawa a la cima del golf profesional

N o dos viajes de golf son idénticos. Pero si hay un tema común, es la turbulencia. El golf te arrastra a una montaña rusa: te enamoras del juego y luego te olvidas de él. Haces un gran avance y luego chocas contra una pared. Los emocionantes éxitos se combinan con humillantes fracasos.

Esto es cierto incluso para los mejores jugadores del mundo. Por supuesto, sus reflujos y flujos están en una escala diferente, y su trayectoria general es ascendente. Aún así, incluso las superestrellas han tenido sus luchas. Brooks Koepka no fue lo suficientemente bueno para recibir una oferta de beca de sus amados Florida Gators. Phil Mickelson no pudo superar la joroba del campeonato mayor hasta los 33 años. Jordan Spieth irrumpió en la escena como un héroe conquistador y luego salió del top 75 en el Ranking Mundial de Golf.

Eso es lo que hace que el ascenso de Collin Morikawa sea tan notable: la linealidad de todo. Es ininterrumpido. En pocas palabras, hay un montón de cosas buenas y sorprendentemente poco malas: una educación cómoda en el sur de California, una destacada carrera de golf juvenil que le dio su elección de universidades, un ranking amateur No. 1 del mundo, un título de uno de los mejores. las mejores escuelas de negocios de pregrado del mundo, una tarjeta de gira menos de dos meses después de convertirse en profesional, una relación enriquecedora con una mujer hermosa, tres victorias en el PGA Tour, millones de dólares, un campeonato importante, todo antes de su cumpleaños número 24.

‘HE TENIDO MUY SUERTE’

Debbie y Blaine Morikawa son copropietarios de un negocio de lavandería comercial cerca del centro de Los Ángeles que entrega ropa de cama, manteles y artículos similares a los restaurantes de Los Ángeles. Ha pertenecido a la familia durante bastante tiempo. Nada locamente lucrativo, pero más que suficiente para proporcionar a Collin y su hermano menor, Garrett, que tiene 17 años y prefiere el fútbol al golf, una infancia sin preocupaciones en La Cañada Flintridge, un pequeño enclave exclusivo al norte de Pasadena.

“He tenido mucha suerte”, dice Collin, quien ahora vive en Las Vegas, solo pero no muy lejos de casa. Echa de menos Los Ángeles, por supuesto, pero “ya sabes, los impuestos”. Piensa en el dinero en estos días, en el buen sentido, porque tiene mucho. No lo hizo cuando era más joven.

“Nunca tuvimos que pensar en el dinero al crecer”, dice, “nunca tuvimos que pensar en lo que íbamos a cenar. No era un niño que quisiera muchas cosas; Nunca pedí mucho. Pero si necesitaba algo o quería algo, era muy afortunado de tener padres que podían permitirse ese tipo de cosas “.

Su familia viajaba con frecuencia, a menudo a Hawai, donde aún viven sus abuelos fraternos y donde él atribuye su historia de amor con el océano. Iban a esquiar. Tenían una membresía en Chevy Chase Country Club, un diseño privado de nueve hoyos en las cercanías de Glendale. Pero fue en un campo público donde el talento de golf del joven Collin comenzó a brillar: Scholl Canyon, una pista de 3039 yardas y par 60 donde trabajaba un instructor llamado Rick Sessinghaus.

Cuando Morikawa tenía 5 años, sus padres convencieron a los organizadores de un campamento de golf para jóvenes en Scholl para que dejaran participar a su hijo. Técnicamente no tenía la edad suficiente, pero los huesos de su swing de golf notablemente repetible ya estaban en su lugar.

“Rick era el tipo al final del rango que enseñó a los mejores jugadores”, dice Morikawa. “Era el objetivo final, el tipo que querías como entrenador. Entonces, después de que pasé por el campamento, lentamente interesándome más en el juego, mis padres pudieron ver que estaba mejorando. Así que se acercaron a Rick para ver si podía entrenarme, y cuando tenía 8 años, habíamos comenzado esta relación “.

Esa relación continúa hasta el día de hoy. Sessinghaus no es el típico gurú del swing con un grupo de jugadores profesionales. Morikawa es su único alumno en el PGA Tour, por lo que Sessinghaus no tiene necesidad de ocultar su interés. En otras palabras, aplaude. Fuerte. Y durante la realidad sin fanáticos del golf pandémico en 2020, a menudo era el único. “Damos puñetazos por birdies”, dice Sessinghaus con una sonrisa. Nos referimos a cualquier persona cercana a él, incluido este escritor, que pueda confirmar la política. “En el caso de las águilas, podría arrancarte la mano”, dice.

Por supuesto, Sessinghaus conoce el swing de golf, particularmente el de Collin, que ha moldeado durante más de 15 años. Pero Sessinghaus también posee un doctorado en psicología deportiva aplicada y escribió un libro llamado Golf: The Ultimate Mind Game. Como era de esperar, él predica un método holístico para mejorar (él y Morikawa hablan a menudo sobre una “mentalidad de crecimiento”) y habla de su relación con su alumno estrella como un padre habla efusivamente de su hijo.

Su trabajo nunca ha sido la típica situación de instructor detrás del jugador en el tee de práctica. En lugar de que un joven Morikawa golpeara las pelotas sin pensarlo en el campo de prácticas, Sessinghaus prefirió simular situaciones en el campo de golf.

“Dejábamos caer pelotas alrededor del campo y le pedía que jugara tres tipos de tiros”, dice Sessinghaus. “En el primero, le dejaría hacer lo suyo. Luego hablábamos sobre por qué eligió ese tiro, qué estaba tratando de hacer, y él haría sus propios ajustes para el No. 2. Luego le daría algunos consejos técnicos sobre cómo realizar el tiro correcto para el tiro. situación, e intentaría ese tiro para el tercero “.

El objetivo de Sessinghaus nunca ha cambiado: quiere que Collin sea un jugador, no un bateador, que piense en las variables y comprenda sus errores. ¿Fue un mal swing o una mala decisión? Tanto el entrenador como el estudiante dan crédito a esta filosofía por ayudar a que Morikawa sea el jugador mesurado que es hoy. No verás a Morikawa publicando lecturas del monitor de lanzamiento en Instagram, y no depende tanto de las distancias ajustadas como de las sensaciones, el arte y el atletismo. En lo que Sessinghaus y Morikawa trabajan se ha mantenido constante desde que Morikawa era un niño: ejercicios de baja tecnología como pegar golpes con los pies planos y métodos simples como variar la altura de las manos para determinar la forma del golpe.

Morikawa progresó rápidamente. Dejó de practicar otros deportes alrededor de los 10 años. El béisbol fue el adiós más difícil. “No es que no quisiera practicar otros deportes”, dice. “Simplemente sentí que si quería hacer esto, esto es lo que tenía que hacer”. Increíble autoconocimiento para un preadolescente. “Fue mi decisión, cuando era niño”, dice. “Es una locura pensar en ello, pero es lo que amaba”.

Durante los años siguientes, Sessinghaus estaba cada vez más seguro de que tenía algo especial.

“Recuerdo esta conversación con mi esposa cuando llegué a casa después de un día trabajando con Collin”, dice. “Le dije: ‘Él lo tiene. Tiene esa cosa especial. Va a ser un profesional ‘. Tenía 12 años en ese momento “.

UNA GRAN DECISIÓN EN LA UNIVERSIDAD

Cuando llegó el momento de elegir una universidad, Morikawa tenía opciones. Un estudiante de tercer año consumado con una brillante boleta de calificaciones, era el sueño de todo entrenador universitario. “Pude mirar realmente a todo el país y decir, está bien, aquí es donde quiero ir”, dice. “Mi mamá fue a la USC, así que crecí como un fanático de los troyanos. El Pac-12 siempre estuvo en mi sangre. Siempre vi al Pac-12 como el mejor “.

Al final, redujo sus opciones a cuatro escuelas de California: Stanford, UCLA, USC y Cal-Berkeley. Eligió Berkeley y perdió poco tiempo para establecerse como el alfa del programa, terminando como el mejor jugador de Cal en siete de sus 14 eventos como estudiante de primer año en 2015-’16. Pero no ganó un torneo esa temporada, y no fue hasta ese verano cuando realmente emergió como uno de los mejores jugadores del país.

En junio de 2016 ganó el prestigioso Sunnehanna Amateur con una ronda final de 62. A la semana siguiente, jugó en el Capital Classic, un torneo en lo que ahora es el Korn Ferry Tour, al que se clasificó al ganar el Trans-Mississippi Amateur. el año anterior. Era la primera vez que jugaba en un torneo profesional, por lo que se sintió perfectamente satisfecho de hacer el corte en el número. Luego cerró con dos chisporroteantes 63 y drenó un tiro de 27 pies para birdie en el hoyo 72 para entrar en un playoff de tres vías.

Ollie Schniederjans terminó ganando, pero desde fuera parecía que Morikawa tenía que tomar una decisión difícil: quedarse en la escuela o convertirse en profesional. Claramente, su juego estaba listo. Pero sabía que a los 19 años no estaba preparado para la vida solitaria de un golfista profesional.

“No creo que me hubiera convertido en profesional, incluso si hubiera ganado”, dice. “Definitivamente se lo habría dicho a mis padres y lo habría pensado. Sí, tal vez mi juego de golf estaba listo, pero yo no estaba listo para vivir esa vida por mí mismo. La gente ha dicho que he sido muy madura y, sí, probablemente podría haber vivido por mi cuenta. Pero no fui a una escuela como Cal para jugar un año, tener buenos resultados y marcharme. Simplemente no era mi modo de pensar “.

Eric Mina fue asistente durante los últimos tres años de Morikawa en Cal y recuerda haberlo conocido en la práctica del primer equipo del segundo año de Morikawa en Blackhawk Country Club. Mina había sido All-American en Cal e hizo la rutina de la mini gira durante algunos años antes de regresar al programa. Sabía cómo era un golfista profesional, muy parecido a un Collin Morikawa adolescente.

“Lo que me llamó la atención fue su capacidad para maniobrar la pelota de golf, para controlarla realmente”, dice Mina. “Ya fuera un medio tiro o un tiro completo, él conocía sus yardas. Realmente los conocía. No se ve eso con muchos golfistas profesionales, así que para un chico de 19 años tener eso, es extremadamente impresionante “.

Ahora, hay que quedarse en la escuela y luego quedarse en la escuela. No es exactamente un secreto que los mejores atletas universitarios a menudo eligen (¿cómo deberíamos decir esto?) Carreras y clases manejables. Si no se van temprano, como lo hicieron Tiger Woods, Justin Thomas y Jordan Spieth, entonces el objetivo es seguir siendo elegibles académicamente sin acumular una carga de trabajo particularmente estresante.

Morikawa se perdió el memo. Durante el otoño de su segundo año, justo cuando su golf había comenzado a despegar, solicitó ingresar a Haas Business School, el programa de negocios de pregrado número 3 en Estados Unidos, según US News & World Report. Recibió su carta de aceptación mientras estaba en un torneo de golf en Hawai, naturalmente.

“Creo que lo más importante que nos ayudó a mantenerlo en la escuela”, dice Mina, “fue que él ingresara en Haas. Si no entraba, podría haber sido un atractivo para él que se fuera “.

Pero, ¿de qué sirve un golfista profesional un título en negocios?

“Un grupo de personas está saliendo de Haas y dirigiendo sus propias empresas emergentes o entrando en una gran empresa o empresa”, dice Morikawa. “Están consiguiendo grandes trabajos. Yo estoy consiguiendo un gran trabajo y dirigiendo mi propia marca, dirigiendo lo que soy como golfista. Puede que no necesariamente esté haciendo todo, pero entiendo todo lo que está sucediendo.

“No sé si todos los que están en el PGA Tour realmente comprenden completamente todo lo que sucede detrás de ellos. Soy muy consciente de eso, de lo que sucede en segundo plano. A otras personas, no les podría importar menos. Solo quieren que alguien lo haga por ellos. Pero quiero estar involucrado; Quiero aprender sobre eso “.

También durante su segundo año, Morikawa conoció a Katherine Zhu, una jugadora del equipo de golf femenino de Pepperdine. Morikawa y Zhu compartieron una amiga en común en el equipo femenino de Cal, y su historia de unión es claramente moderna: la amiga mostró fotos de Morikawa en la página de Instagram de Zhu. A Morikawa le gustó lo que vio, y los dos comenzaron a enviar mensajes de texto, y finalmente se conocieron durante las vacaciones de primavera. Han estado juntos desde entonces.

“Ella me ha ayudado mucho”, dice Morikawa, y se apresura a señalar que no comenzó a ganar torneos en grupos hasta que ella entró en su vida. “Especialmente de gira, es una vida muy solitaria. Todo el mundo le dirá, en algunos momentos de su carrera, que se ha sentido solo. Al tenerla viajando conmigo, hemos podido explorar nuevas ciudades, tener buenas cenas. Me he podido relajar, no estresarme tanto por el día siguiente. Creo que así es como algunos de los mejores jugadores que tienen familias, los niños que viajan con ellos, pueden activar el interruptor. En el campo de golf, es golf; son negocios. Fuera del campo, no se cansan. Sin ella, estaría tan concentrado en el golf 24 horas al día, 7 días a la semana, ansioso por la próxima ronda, cosas así. Nunca podrás hacer eso “.

Entró en la escuela de negocios, consiguió a la chica y luego empezó a ganar. Durante sus últimos tres años en Cal, ganó cinco veces y perdió dos veces en un desempate. En su tercer año, estableció un nuevo récord de puntuación de la NCAA con un promedio de 68.68 y terminó el año como el jugador número uno en la nación. En su último año, ganó el título individual Pac-12 y tuvo 11 top 10 en 12 largadas.

Pero quizás su hazaña más impresionante en la universidad, el verdadero presagio de su rápido éxito como profesional, no llegó en absoluto en un torneo. Llegó en un campo de práctica. Mientras estaba en Cal, realizó una prueba de dispersión en un monitor de lanzamiento. “Dijeron que mi dispersión de tiros con un hierro 6 era aproximadamente la misma que la de los profesionales promedio del tour con un pitching wedge”, le dijo a Golf Digest en 2019. “Supongo que es una fanfarronada humilde”.

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